At FedEx, we employ initiatives such as EarthSmart to create more efficient and environmentally friendly processes. This commitment drives FedEx to explore energy efficient alternatives to vehicles, planes and workplaces. Be the first to find out what we're doing today to help make a difference as well as how you can become more EarthSmart in your daily life.
Syndicate content

Back to the Future: When a Classic Car Goes Electric!

fiat_electric_blog.jpg

traduction française / French Translation

I am the happy owner of a classic car: a 1973 Fiat 500, the car that most represents the Italian economic and social boom of the 1950s. The Fiat 500 is actually the first car I’ve ever driven, back when I was only 12 years old, on private roads of course!

The problem with my Fiat 500 was that in the last years it spent more time taking dust and rust in the darkness of my cold and wet garage than happily driving on the road. Being someone particularly mindful when it comes to squandering resources, I thought that my little car deserved to have a new usefulness.

Being also a science journalist and technology enthusiast, I had the idea of converting my little Fiat 500 to electricity and, thanks to my profession, of using it as a communication tool to raise awareness of the broad public on sustainable mobility issues.

The thing is, I may be a science and technology enthusiast, but I’m far from being an expert in electric motors, batteries and automotive electronics! That’s the reason why I proposed my idea to the University of Brussels, more specifically to the electro-mechanical department of the Polytechnic School. And luckily enough, my proposal was accepted and two students were eventually chosen to carry out this work for their master thesis!

Let’s face the truth: technically speaking, the conversion of a petrol car to electric propulsion is not very difficult, and you can find many DIY examples on the web. Nevertheless, our approach is, let’s say, more scientific: the students are applying a very strict methodology and they need to take into consideration all the possible issues before starting the actual conversion. For example, they need to make a theoretical model of the car: its original performance, its aerodynamics, its weight distribution, its handling, etc. Then, they have to calculate the necessary power to accelerate and cruise at different speeds and on different slopes, in order to have a good driving experience in urban traffic. This step will allow them to determine the characteristics of the electric motor. Then, in order to make this motor work properly and have a range of approximately 100km, they need to calculate the size and power of the battery pack: big enough to reach the pre-established performance and range, but small enough to fit in the small Fiat 500, both in terms of weight and volume of course! What a challenge…

The many DIY conversion that can be found on the web look more like MacGyverisms than research projects: some take motors from dismantled elevators or fork-lifts, others get their lead acid batteries from golf karts. For our Fiat 500, we aim at using high-end technological components, such as switched reluctance motors, lithium iron phosphate batteries, high-tech electronic controllers, and so on. Don’t ask me how all these work, I just know they’re very energy efficient and reliable!

You are now maybe asking yourselves: who will pay for all this? As you know, universities aren’t very rich. So I made a commitment with the students: I promised I would find enough sponsors to finance the acquisition of the various components, or to find technical partners willing to provide them for free. Just for the sake of science and sustainability!

I had the idea of asking an international carrier company to help us with the various shipments of the components coming from abroad, and I selected the one that had the most extensive policy in terms of sustainable development. That’s when I discovered that FedEx was the leader in this field, far ahead of all the other carriers. And that’s when I met great people that immediately accepted to help us!

The project is currently at the end of its first, theoretical phase, and we look forward to choosing the components, buying or receiving them and then testing them in the labs before integrating them in the car. Our adventure has just begun!

Watch: FIAT 500 EVO made by ULB - épisode 1 

 


 

 Retour vers le futur: quand une voiture ancêtre se met à l’électricité!

Je suis l’heureux propriétaire d’une voiture ancêtre: une Fiat 500 millésime 1973. C’est le fameux “pot de yaourt” italien, qui représente au mieux le boom économique et sociale de l’Italie d’après-guerre, mais aussi la toute première voiture que j’ai jamais conduit, à l’âge de 12 ans et seulement sur des routes strictement privées, bien sûr!
Le problème avec ma Fiat 500, c’est que dernièrement elle passait nettement plus de temps à prendre la poussière dans mon garage sombre et humide qu’à rouler joyeusement sur route ouverte. Etant quelqu’un de particulièrement sensible au gaspillage des ressources, je me suis donc dit que je devais absolument trouver une nouvelle utilité à mon petit bolide. Etant aussi journaliste scientifique et passionné de technologie, j’ai dès lors eu l’idée de convertir ma Fiat 500 à la propulsion électricité et l’utiliser comme support de communication pour sensibiliser le public à la problématique de la mobilité durable.

Seulement voilà : je suis peut-être un grand passionné de science technologie, cela ne fait pas de moi un expert en moteurs électriques, batteries de traction et électronique automobile ! C’est pour cette raison que j’ai proposé mon idée à l’Université Libre de Bruxelles, plus spécifiquement au département de mécatronique de l’Ecole Polytechnique. J’ai eu la chance de tomber sur des professeurs hyper motivés et ma proposition a donc été acceptée d’emblée ! Deux étudiants ont été choisis et ils se chargent actuellement de ce travail pour leur mémoire de fin d’études.

Pour être honnête, la conversion d’une voiture traditionnelle à la propulsion électrique n’est pas un défi technique très complexe, et il en existe de nombreux exemples bricolés sur Internet.

Notre approche est néanmoins assez différente, car elle se base sur une méthodologie rigoureusement scientifique : les étudiants doivent réfléchir à tous les aspects de la question et trouver les solutions adéquates avant de se lancer dans la conversion proprement dite. Par exemple, ils doivent créer un modèle théorique de la Fiat 500 : ses performances d’origine, ses caractéristiques aérodynamiques, sa répartition des masses, sa tenue de route, etc. Ensuite, ils doivent calculer la puissance nécessaire pour accélérer et maintenir différentes vitesses, quelle que soit la pente, afin d’obtenir une expérience de conduite satisfaisante dans la circulation urbaine. Lors de cette étape, ils devront choisir le moteur électrique  le plus adéquat et le pack de batteries idéal pour permettre au moteur de fonctionner correctement et au véhicule d’avoir une autonomie d’environ 100km. Le pack de batteries devra donc être suffisamment grand pour permettre d’atteindre ces performances, mais suffisamment petit – tant en termes de poids que de taille – pour pouvoir être intégré dans la petite Fiat. Quel défi n’est-ce pas ?

Ce sont tous ces aspects qui différencient notre projet des autres conversions « à la MacGyver » qu’on peut trouver sur la toile : certains récupèrent un moteur de chariot élévateur ou d’ascenseur désaffecté, d’autres se procurent des batteries au plomb dans des voiturettes de golf. Pour notre Fiat 500, nous utiliserons des composants à la pointe de la technologie : moteur à réluctance variable, batteries aux lithium-ion, contrôleurs électroniques high-tech, et ainsi de suite. Ne me demandez pas comment fonctionne tout cet attirail, tout ce que je sais c’est qu’il est très fiable et a un excellent rendement énergétique !

Vous vous demanderez certainement : qui va payer pour tout ce matériel ? Comme vous pouvez l’imaginer, les universités ne sont pas très riches. J’ai donc pris un engagement avec les étudiants, en leur promettant de trouver suffisamment de sponsors pour financer l’achat des composants, ou d’établir des partenariats techniques avec des sociétés actives dans le secteur des voitures électriques, afin qu’elles puissent nous fournir gracieusement le matériel nécessaire à la conversion. Au nom de la science et du développement durable, évidemment !

J’ai notamment eu l’idée de demander à une société de transports internationaux de nous soutenir, en prenant à sa charge la livraison des composants venant de l’étranger. Cela va évidemment sans dire que j’ai choisi celle qui avait la politique la plus poussée et cohérente en termes de développement durable. C’est ainsi que j’ai découvert que FedEx était leader dans ce domaine, loin devant ses concurrents. Et c’est également comme cela que j’ai rencontré des personnes vraiment géniales qui ont immédiatement accepté de nous aider !

Actuellement, le projet a atteint la fin de la première phase théorique, et nous sommes très enthousiastes à l’idée d’enfin choisir notre matériel, de l’acheter ou de le recevoir, et de commencer à le tester en laboratoire avant de l’intégrer dans la voiture. Notre aventure vient tout juste de commencer !

.

Comments (3) 

* Required fields

That is so awesome! Your old car is electric! Nothing better then going green!

Hello Jeff, you're perfectly right: if you "feed" your electric car's batteries with electricity coming from the combustion of coal or oil, you're just shifting the CO2 problem from the roads to the power plants. That's the reason why, in our project, we have signed a partnership with a local green electricity provider, which delivers energy produced by solar panels, wind turbines and co-generation. That's what every electric vehicle owner should actually do in order to be 100% sustainable.

I like the idea of electric cars; the quiet ride with no exhaust fumes. However, I wonder if we really gain any true "Earth Smart" benefits. The power source for these cars when you plug them in is connected on down the line to coal burning power plants...isn't it? I may be wrong about this, so someone please set me straight.

All comments are moderated. Comments will appear as soon as they are approved by the moderator. We will not post comments if they are defamatory, spam, off-topic If you do submit a comment, you warrant that it is your own original work, that it is not defamatory or offensive and does not infringe any law.
* Required fields
  • You may embed videos from the following providers . Just add the video URL to your textarea in the place where you would like the video to appear, i.e. http://www.youtube.com/watch?v=pw0jmvdh.
  • You may use <swf file="song.mp3"> to display Flash files inline

Type the characters you see in this picture. (verify using audio)
Type the characters you see in the picture above; if you can't read them, submit the form and a new image will be generated. Not case sensitive.

About This Blogger